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CoS – Capítulo 422

Libro 3 – Capítulo 87. Colocando la trampa

 

Salwyn señaló otro punto en el mapa, “General Hinton, usted debe seguir esta ruta hacia el sur a través de Agua Azul hasta la franja del Bosque Picapiedra. Encuentra la forma de retrasar cualquier refuerzo del Reino Sequoia durante el mayor tiempo posible.”

A medida que el puntero de Salwyn se movía a lo largo de la tabla del mapa mágico, las piezas que representaban al ejército se desplazaron en consecuencia y dejaron rastros de sus movimientos.
Eventualmente fijó sus ojos en una última posición, con un frío helado en su mirada mientras empujaba el puntero hacia un campo frente a Valle Bandera de Sangre, “Cuando Richard llegue a Valle Bandera de Sangre, yo personalmente lideraré la séptima y octava división de los soldados imperiales, y tres regimientos de caballeros en una carga a través de las Planicies Esqueléticas para luchar con Richard. La marcha tomará dos días completos; Sir Aer, tu trabajo es primordial. ¡Mientras puedas detener a Richard durante tres días, mi ejército podrá tragárselo entero!

Sir Aer era un hombre fuerte, musculoso y de mediana edad de pocas palabras. “No te defraudaré”, dijo en voz baja antes de quedarse en silencio.

Sin embargo, Salwyn estaba bien familiarizado con el carácter de este caballero. Golpeó con fuerza el pecho duro del hombre, “¡Está bien! ¡Démosle una muestra del ejército imperial!”

Basándose puramente en cómo interactuaban los diversos pilares del ejército, parecía absurdo desear detener la mezcla de infantería de élite y caballería de Richard con un ejército de pura infantería ligera. Sin embargo, los diez o más nobles presentes y los numerosos oficiales militares no dudaron de que esto fuera posible.

Sir Aer fue uno de los generales más famosos del Imperio Triángulo de Hierro, extremadamente hábil en defensa. De no haber sido por el hecho de que su madre alguna vez fue una esclava humilde, hace tiempo que se habría convertido en Vizconde. Sin embargo, a pesar de su origen familiar, se reconoció públicamente que algún día se convertiría en barón.

Salwyn miró fijamente a las Planicies Esqueléticas, sonriendo de repente mientras murmuraba para sí mismo, “Un ejército de treinta mil contra tus diez mil. Richard… ¡Me gustaría ver cómo vas a luchar en esta batalla!”

La mayoría de la gente en la sala de reuniones parecía desconcertada. Eventualmente, un Conde no pudo resistir preguntar, “Su Alteza, Richard es solo un insignificante caballero fronterizo. ¿Vale tanto el esfuerzo? ¿Por qué no te apegas a tu plan original y te diriges al norte para anexar esos feudos independientes? Esa sería ciertamente una contribución más sorprendente a los ojos de Su Majestad.”

Este conde tenía razón. La mejor ficha de Salwyn en su lucha por el trono fue su capacidad como comandante. Sin embargo, tal cosa no podría demostrarse con meras palabras; necesitaba éxitos militares tangibles. En los últimos años, los esfuerzos militares de Salwyn no habían sido precisamente fructíferos. Había liderado a los ejércitos aliados en una batalla contra la invasora Sinclair y se vio obligado a retirarse, pero la misma invasora había perecido a manos de un insignificante barón del Reino Sequoia. ¡Esto no fue diferente de una bofetada en su cara!

Todo tipo de rumores se habían extendido por el Imperio después de esa derrota. Los otros príncipes habían aprovechado la oportunidad para acusarlo de incompetencia frente al Emperador.
Afortunadamente, Salwyn pudo apoyarse en sus éxitos del pasado. Además, el Marques Rislant había sufrido algunas derrotas propias en su batalla contra la Iglesia del Dragón. Esa fue la única razón por la que el Emperador permitió que Salwyn mantuviera el control de sus tropas.

Durante los últimos seis meses, Salwyn había estado ocupado expandiendo su ejército y entrenando a sus tropas. También estaba constantemente tratando de pensar en formas de atar a más nobles a su lado. Muchos no le proporcionaron la mano de obra que deseaba, sino que le enviaron una suma global de dinero; usó esta gran cantidad de oro para nuevos guerreros, equipos y entrenamiento.

Con un total de cinco divisiones ahora debajo de él, el ejército de Salwyn básicamente había duplicado su tamaño. Su habilidad en combate fue más o menos potenciada en la misma medida. Esta fuerza se dirigía originalmente al norte para anexar una cantidad de pequeños países y nobles independientes hasta el Paseo de los Andes. Esto les daría el control de la Bahía Ballena, un puerto importante.

Nadie había esperado que Salwyn cambiara su plan en el momento en que se enteró del proyecto de la Carretera Ensangrentada, ¡decidiendo hacer todo lo posible para eliminar a Richard en las Tierras Ensangrentadas de una vez!

Pero, ¿de qué serviría esto? Richard era básicamente un extraño sin ninguna reputación. Era simplemente un caballero fronterizo, ese título representaba a un advenedizo que era capaz en la guerra pero que no tenía otros antecedentes. Incluso si Richard hubiera tenido algún éxito en el Reino Sequoia, los del Imperio Triángulo de Hierro no consideraron que el Reino fuera más que un grupo de poderosos aristócratas individuales.

Las Tierras Ensangrentadas eran estériles pero complicadas. Bordeando tantas razas diferentes, esta región era un lugar natural para la guerra. Era difícil decir cuánto podría sacar el Imperio del área, pero los costos de mantenimiento de tal guerra serían enormes. Anexarlo ni siquiera era tan bueno; acercaría sus fronteras a muchos otros países.

Todos pensaron que esta era una batalla costosa que no les daría nada, incluso si ganaban.

Salwyn miró a través de las caras de los presentes y vio mayormente confusión y duda. De hecho, esto parecía una batalla donde las ganancias no compensarían las pérdidas. Sin embargo, un par de números inconcebibles aparecieron en su mente una vez más.

2.800 a 310.

Esta fue una proporción de bajas que lo dejó perplejo y amargado. Incluso la aplastante derrota contra Sinclair no había dejado una impresión tan profunda en su mente como estos números. Después de todo, él sabía por qué había perdido contra ella; también confiaba en que sería capaz de cambiar las tornas en ciertas condiciones. Sin embargo, Richard era diferente. Una turba desordenada de bárbaros y guerreros del desierto había logrado resultados inimaginables bajo el liderazgo de este caballero fronterizo. ¿Qué lograría alguien así si tuviera el control de un verdadero ejército?

Salwyn había tomado una decisión dolorosa en el momento en que se enteró de los planes de Richard. ¡Dio la vuelta a sus tropas con la intención de erradicar al caballero con una ventaja militar absoluta!

“Todos y cada uno de ustedes, recuerden mis palabras.” Su voz era profunda y solemne, con cierta gravedad presente que nunca antes se había mostrado, “¡Si no le ponemos fin a Richard ahora, sin duda se convertirá en un importante enemigo del Imperio en el futuro! Comparado con la seguridad del Imperio, mis logros personales no valen nada.”

Todos los presentes se miraron con asombro. Ninguno de ellos había visto al príncipe tan serio antes; ellos lo siguieron no solo por su título, ni por su habilidad al mando. No fue solo porque era un gran mago. La aguda previsión de Salwyn le había hecho ganar la admiración de muchos de los nobles del Imperio.

A pesar de que todos sabían que el proyecto de la Carretera Ensangrentada del Reino Sequoia no era algo bueno para el Imperio Triángulo de Hierro, confiaban en que podrían perturbar el plan cuando fuera apropiado. Sin embargo, Salwyn realmente había llevado este asunto a un nivel completamente nuevo.

Solo el formidable Marqués Yang estaba sumido en sus pensamientos. Cosaco Rojo, una organización que él poseía, había incurrido recientemente en pérdidas desastrosas en las Tierras Ensangrentadas. Un tercio de su fuerza central se había disipado, millones de monedas perdidas. El Marqués podía entender algo de la destreza de Richard.

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Una tormenta se estaba gestando en el norte, lista para abalanzarse sobre las Tierras Ensangrentadas y destrozar a Richard de una vez. Sin embargo, el maestro de runas no era consciente de ello mientras yacía en silencio en su cama, mirando la parte superior de la tienda.

En su mente había un mapa extremadamente detallado que cubría la totalidad de las Tierras Ensangrentadas y las regiones circundantes. Podía ver a un ejército en alza que acababa de partir del oasis Agua Azul, avanzando con una fuerza irresistible mientras destruían todos los obstáculos en su camino para llegar a la Meseta Cenicienta. ¡Varias fuerzas se precipitarían hacia este ejército, una tras otra, pero todos quedaron gravemente heridos por una corriente de acero!

Richard simulaba toda la guerra en su mente. En el peor de los casos, cuatro ejércitos atacantes cargaron desde el Imperio Triángulo de Hierro, cada uno de los cuales tomó una de las cuatro posibles rutas de intervención. El nombre de Salwyn fue etiquetado en cada ruta posible que estos ejércitos tomaron; cuando las fuerzas fueron aplastadas, su nombre fue marcado con una cruz roja.

Las comisuras de sus labios se levantaron en una sonrisa fría. “Salwyn”, dijo para sí mismo, “¡No pienses en volver a casa si te atreves a venir!”

El reloj apuntaba hacia las diez de la noche. Richard saltó de la cama y salió de la tienda, enviando algunas órdenes mentales. Se abrió una de las puertas laterales del cuartel, y todas sus tropas abandonaron el campamento en formación y desaparecieron en la distancia.

Un momento después, los soldados que estaban a las órdenes de Zim y del Duque Lobo Terrible también abandonaron el campamento en la oscuridad de la noche, con un paradero desconocido.

Apenas unos mil soldados de infantería quedaron en el campamento a las once, hora exacta en que los nobles y los capitanes convertidos en testaferros llegaron a la tienda de mando de Richard. Hubo un banquete suntuoso preparado aquí, y les dijeron que iba a ser su cena. El paradero de Richard era desconocido, pero el Vizconde Zim tomó su lugar como anfitrión.

Era imposible para Richard ocultar completamente la movilización de sus tropas de todos los presentes. Sabían que había tomado alguna forma de acción, pero sin importar de qué se trataba, estaban satisfechos con no tener que ir al campo de batalla.

Tanto los nobles como los generales amaban la comida y la bebida. Todo el mundo se calentó muy rápido, una atmósfera gozosa llenó la tienda.

El reloj lentamente avanzó hacia la medianoche.

————

El Campamento Plaza Azul ya estaba en silencio, lleno de la pesada atmósfera que surgió de una tormenta inminente. No se podía oír casi nada aparte de los pasos de los soldados que patrullaban. El relincho ocasional de un caballo de guerra resonaría en la distancia.

Unos pocos soldados de caballería ligera regresaban al campamento en medio de la oscuridad. Estos fueron los exploradores que patrullaban alrededor del cuartel del ejército; ya era hora de un cambio de turno.

Una vez que cruzaron una pequeña colina, todos los soldados pudieron ver las luces de la ciudad a lo lejos. El mero pensamiento de licor fuerte y camas cómodas dejó a muchos entusiasmados, y los caballos se aceleraron.

*¡Schlick!* Sin embargo, una flecha filosa salió disparada de los arbustos cercanos. El capitán del equipo se cayó del caballo cuando la flecha lo golpeó, apenas capaz de hacer ruido antes de que la bestia bajo sus piernas cediera también. Las largas plumas de una flecha sofocaron el relincho del caballo.

Una lluvia de flechas luego descendió sobre el equipo de patrulla, enviando a todos los soldados de caballería al suelo. El ataque había sido demasiado repentino; solo una persona logró soltar un grito antes de colapsarse, pero incluso eso fue débil y breve. Ciertamente no se escucharía hasta el cuartel que estaba a menos de dos kilómetros de distancia.

Un ejército salió de la oscuridad, alineados en filas ordenadas mientras se escabullían en un área a menos de un kilómetro del Campamento Plaza Azul usando la cobertura de la oscuridad. Todos los soldados se sentaron en formación, comenzando a comer para reponer fuerzas.

Richard apareció en la retaguardia de las tropas, esperando pacientemente mientras miraba el Campamento Plaza Azul que estaba en la distancia.

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